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从比特币、ICO看电子货币的本质及未来发展前景

2018-02-11 17:32:04 银行家   刘 玚

  
  货币作为经济运行过程中重要载体,在促进经济资源优化配置、强化市场信息传递方面起到了不可或缺的作用。作为法定货币的唯一发行主体,中央银行对货币供给占据了绝对的控制权。然而,这一既定的事实在2008年后出现了变化:以区块链技术为核心的比特币横空出世,颠覆了大部分经济学家对货币问题理解。比特币的出现,标志着“去中心化”的货币开始活跃在世界经济舞台之上,并受到了广大投资者们的追捧。在比特币的影响下,世界范围内出现了包括万事达币(OMNI)、以太坊(ETH)、未来币(NXT)等在内的一系列电子货币,为货币外延的扩展提供了更多的支撑。而这些货币在短短几年之内先后出现价格暴涨的情况,进一步引发了全球范围内的电子货币投资热潮。
  然而,在电子货币市场发展得如火如荼之际,2017年9月4日,中国人民银行、中央网信办、工业和信息化部、中国工商总局以及三大金融监管部门(银监会、证监会和保监会)七大部委共同发布《关于防范代币发行融资风险的公告》,将这些电子货币定性为“未经批准非法公开融资行为”,要求立即停止各类代币发行融资活动。该文件的出台引起轩然大波,以比特币为首的电子货币呈急剧下跌态势,一些电子货币甚至无法转手,而持有这些货币的投资者们无疑遭受了巨大的交易风险。那么,国家政府为什么要严厉打击这些电子货币?这些货币价格暴涨暴跌的内在逻辑到底是怎样的?弄清楚这些问题,就能理清思路,并最终看清电子货币何去何从。
  
  电子货币的形成原理及运行机制——以比特币为例
  所谓电子货币,指的是通过销售终端、电子设备以及公开网络上执行支付功能和储值的预支付机制。其最大特点在于充分利用电子计算机与互联网技术,极大降低了货币的铸造与转移成本,提高了资源配置的效率。电子货币可以分为五大类:借记卡型电子货币(储蓄卡电子账户)、贷记卡型电子货币(信用卡电子账户)、预付卡型电子货币(公交卡)、类预付卡型电子货币(Q币)以及虚拟货币。这五种类别中,前四类电子货币的计价单位与内在价值均以本国发行的货币相一致,可以认为是传统货币的电子化表现形式。而虚拟货币则与之不同,无论是计价单位还是发行方式均存在显著差异,下面以比特币这种典型的虚拟货币为例,说明其计价与发行方式。
  比特币(Bitcoin)从本质上来看是一种以密码学为基础的一连串数据解码过程,依靠计算器在互联网上建立的运算系统,采用哈希散列算法,依靠机器物理运算能力在总网络中的比例获取相应报酬,而这种报酬就是比特币。这一过程可以简单地理解为构建了一个包含有限解的N元M次方程,但该方程的复杂程度是任何人无法通过常规运算来解出的,只能通过计算机的高频计算得到所有解,每求得一个解,你就能得到一个单位比特币。而从经济学角度来看,比特币事实上是一种公开的电子记账系统,通过点对点分布式网络数据库记录了每个交易参与者通过比特币产生交易的行为,而整个网络间通过比特币的交易,实质上实现了“去货币化”的交易过程。
  比特币的具体发行机制如下:设定比特币的发行源代码时将总量设定为2100万个,在2009年诞生之初,每次运算成功就能获得约50个比特币,且第一批(50个比特币)计算出来仅花费10分钟,且后续比特币发行增速也基本维持此单位时间。当比特币数量达到2100万的50%,即1050万时,每次运算成功只能获得25个比特币,到比特币数量达到“1050万+1050万×50%=1575”万时,每次则只能获得25×50%=12.5个比特币,以此类推……。由于总体数量有限,因此比特币最终的发行数量也会有限,且随着时间的推移比特币的增速呈边际递减态势,最终维持在一个恒定水平,此时为比特币的发行总量。
  从比特币的形成原理与发行机制来看,除了在发行与交易的成本较低且运转效率较高等方面占有优势外,其最大特点在于货币供给完全由“初始方程”所决定,换句话说,该货币的发行数量不能由任何发行主体随意改变,这一特点被称之为“去中心化”。这种“去中心化”货币相较于传统的法定货币,最大的优势在于货币当局无法控制比特币的发行数量,进而无法通过超发货币形成铸币税,最终避免持币者实际资产缩水情况的出现。此外,比特币所运用的密码学原理对每一个比特币进行加密处理,使得比特币几乎很难被复制出所谓的“假币”,因此在货币的安全性方面也得到了相当的保障。在比特币出现后,许多投资者通过购买大型机器设备(俗称挖矿机)通过运算获得了一定数量的比特币,而其从发行之初的几美分兑一单位比特币,迅速上涨至最高三千美元左右兑一单位比特币,涨幅超过一万倍。甚至有人断言,比特币将会成为世界通用货币,能够在全世界范围内自由流通。如果这一预言能够实现,可以进行一个简单计算:根据2014年世界各国GDP排名前25名加总可得总产值约为635480亿美元,比特币数量假设达到2100万上限,那么单位比特币的真实价值应当约为300多万美元,相比较当前的3000美元,仍有1000倍的上涨空间。然而,作为世界第二大经济体,中国在近期对电子货币的官方声明无疑对以比特币为首的电子货币市场当头一棒,比特币短期跌幅超过30%。比特币价格在短时间内的暴涨暴跌,使其在商品市场的流通必然受到一定程度的约束。
  在比特币的影响下,ICO(Initial Coin Offering)开始站上电子货币的历史发展舞台。ICO又被称作首次代币发行,其发行的代币本质与比特币一样,都是通过区块链技术创造出一种全新的电子货币,并通过发行这种货币达到募集资金的目的。ICO从2014年开始,由总体融资规模不足2600万美元,在2016年实现大爆发,全年实现了2亿美元的融资规模。其中不乏融资项目上线11天内融资超过2.32亿美元的壮举。但ICO所发行的代币,尽管从安全性与流通性角度出发具有一定可靠的保证,但从持币风险角度来看,参与ICO的投资者往往会面临代币的不可兑换风险。作为一种新型的融资方式,ICO目前并不受到任何监管部门的监管,游离于监管体系之外,这就进一步将投资者暴露在交易风险与信用风险之中。而多部委与监管部门近期联手对ICO的风险提示与打击行为,致使代币价格出现暴跌,参与代币投资的投资者们无疑面临着巨大的经济风险。
  
  电子货币与传统货币的比较分析
  通观货币理论的发展历程,可以发现无论是20世纪前诞生的货币金属观与货币名目观之争,还是20世纪后的货币本质观,都强调了货币四个重要的基础属性:价值尺度、流通手段、贮藏手段和支付手段。而这四大属性所表现出的内涵,使货币的表现形式也发生了一定的变化。从货币最初的支付手段向价值尺度职能的转变与扩展,使得货币开始由金属本位向信用本位转化;而后提出的流通手段和贮藏手段,又进一步使货币的外延由单纯的纸币演变成为不附息的活期存款,甚至是商业银行的全部存款。货币形态的逐步扩张,使得公众对货币的界定愈发模糊,而对于中央银行来说,对货币供给的控制能力也受到一定程度的制约。
  20世纪80年代,以BFH支付(记账交易系统)理论为核心的新货币经济学诞生,为电子货币与电子支付提供了重要的理论基础,这也是理论界首次将货币的四大传统职能进行有效分离。新货币经济学认为,货币现有的价值尺度与流通手段两大职能在自由的竞争市场中可以被不同的物质分别承担。在一个完全不受政府干预的竞争环境下,社会的支付体系可以在不存在任何货币的条件下进行,具体包括五种方式:(1)单纯的物物直接交换;(2)以公司普通股为交易媒介;(3)以公司债务为交易媒介;(4)以经银行背书的公司债券为交易媒介;(5)以银行负债为交易媒介。在这种不以货币为交易媒介的支付系统基础上,法玛进一步提出了一个“纯粹的记账交易系统”,强调商业银行在这一系统中起到通过不同主体的会计科目之间转账往来实现资源转移的“电子账簿”作用。而银行的这一“电子账簿”功能能够使市场上流通的货币在支付交易领域不存在任何作用。事实上,这一思想与现阶段的区块链思想非常接近。因此,有人将新货币经济学称作“没有货币的金融学”。
  新货币经济学理论的提出,实际上为电子货币的发展提供了重要的理论基础,而随后产生的各类电子虚拟货币(或代币),在一定程度上对这一理论提供了重要的实践参考。但从本质上来看,传统货币与电子货币之间由于存在着显著的差异,使二者之间存在着不完全替代效应。具体来看包括以下几个方面:
  第一,传统货币与电子货币的发行主体不同。传统货币的发行主体为各经济体的中央银行,这就体现了传统货币最为重要的特性,这也是货币的本质:货币实质上是中央银行对货币持有人的债务,体现了持币人与央行之间的债权债务关系,而这种债权债务关系最终表现为持币人能够在任何时间在中央银行(背后是国家政府)所能够控制的范围内,换取相应的商品和劳务的要求权。这种要求权利的稳定性体现在中央银行的承诺效力以及一个国家的总体信用(也即综合国力),这也是目前世界上主要流通货币的发行主体为什么是经济发展水平或综合国力靠前的国家的原因。而电子货币的发行主体是电子计算机及其运转程序,背后并没有明确的物质偿付保证,当电子货币持有者无法获得基于这一货币的任何物质偿付保证时,其作为货币的本质特征也就失去了。根据这一原因我们也可以充分解释比特币价值上涨和下跌的关键节点:当加拿大德国等一系列国家强调比特币能够在本国换取相关的商品和劳务时,比特币的价格出现暴涨,其本质是比特币以合法途径换回的劳务和商品可选择集扩大;而当中国、俄罗斯等国不承认比特币的合法地位时,比特币价格出现暴跌。
  第二,传统货币与电子货币的发行机制不同。传统货币的发行机制取决于中央银行的货币政策操作,具有很强的主动性,而利用这一主动性能够在宏观经济出现短期波动甚至出现长期偏离均衡时及时采取相应措施进行应对,因此通过传统货币的发行机制能够使央行在调控宏观经济时更具主动性。电子货币的发行机制取决于区块链的源代码设置,且这一代码保证了货币发行的稳定性与独立性。在电子货币发行机制下,任何主体,包括中央银行都无法随意改变市场上电子货币的供给水平,从而在削弱了中央银行的主要职能。但从另一个角度来看,电子货币的“去中心化”能够在一定程度上抑制中央银行通过超发货币获得铸币税的行为,从而能够避免拥有世界范围流通货币的经济主体通过超发货币隐性掠夺其他国家经济资源的情况。
  第三,传统货币与电子货币的交易风险不同。传统货币经过长时间的实践流通,尽管形成了一套行之有效的“防伪”机制,但不同时期仍存在许多通过违法行为获取货币的情况,这种行为在一定程度上加大了传统货币在交易过程中所面临的风险。电子货币基于区块链和密码学技术,对每单位货币都赋予了一定的加密手段,且经过一定时间的校验发展复制出相同的“假币”可能性非常低;同时,由于电子货币的密码编号在交易过程中能够具体显现,因此一些违法的货币转移过程“如偷窃、洗钱等”都能够被实时监控,因此相较于传统货币,电子货币的交易风险相对更低。但需要注意的是,电子货币的发行者(也即源代码创造者)可能会持有复制该种货币的具体方法,这也是导致电子货币出现不稳定的重要因素。
  
  电子货币的前景展望
  电子货币基于其交易的便捷性与安全性,相较于传统货币具有显著的提升。但从电子货币的内在价值来看,由于其背后的“去中心化”特性,使得本身的物质偿付保证存在不确定性,而其价值也会随公众对其认可度的变化而剧烈变化,这是导致电子货币出现暴涨暴跌的根本原因。货币的本质是持币者对劳务和商品的要求权,换句话说货币本身长期来看只有能够换回能够提升持币者效用的东西时,货币才会有其存在的意义,但这显然是电子货币所不具备的特性。换句话说,没有稳定偿付保证的货币根本无法叫做货币。
  电子货币的发展,其背后不仅有理论体系的支撑,更有着新兴技术的推动。特别是在计算机和大数据技术的普及应用下,电子货币在很大程度上确实提升了商品交易或投融资的效率。从经济参与者角度来看,货币最重要的应当是交易的高效性与偿付性;从政策制定者角度来看,货币最重要的则是可控性与安全性。结合两大主体的需求,从货币的本质出发,未来电子货币的发展应当是以“中心化”的电子货币或“电子化”的中心货币为主要思路。
  “中心化”的电子货币强调了货币的偿付行与可控性,核心思路是以中央银行为发行主体,通过相应的区块链技术创造出一种新型的电子货币,这种货币不仅在交易效率上能够得到提升,同时基于“中心化”属性具有相当可靠的物质偿付保障。同时,这种电子货币也不会受到区块链代码原创者可能随意改变代码而导致货币超发的风险,央行能够很好地维持这一电子货币的稳定性。中国人民银行于2017年1月29日正式成立数字货币研究所,积极探索区块链技术在金融领域的应用,表明中国央行已经在创造“中心化”电子货币的道路上开始了新的尝试。
  “电子化”的中心货币作为另一种思路可以认为是将当前的中心货币进行“电子化”处理。与现阶段网络银行的电子存款账户不同,“电子化”的中心货币强调将已有的货币(不管何种形态)通过密码学技术进行数字加密,确保其不可替代的特性,这就能使货币当局能够以更低的成本关注到每一笔交易过程中的资金流向,从而能够有效监控市场所有交易,最大限度防范假币与洗钱等违法行为。
  因此,电子货币要想在一定程度上实现对传统货币的替代,必须强调以中央银行为主体发行电子货币,在物质偿付得到有效保证后,最大限度发挥电子货币在日常支付交易中的高效性,最终为宏观经济的资源配置效率提升带来强劲动力。而对于当前已存在的电子货币体系,中央银行以及金融监管部门更应当加强监管,从道义劝告、特殊监管、规则设定甚至在必要时候禁止交易等方面采取适当行动,最大限度规避电子货币在交易过程中带来的潜在风险。
  (作者单位:特华博士后科研工作站)

(责任编辑:崔智明 HF118)
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